¿Qué es el Cambio Climático?

El clima del planeta Tierra ha sufrido severas alteraciones desde su nacimiento hace 4.000 millones de años. Sin embargo, esta es la primera vez que este cambio del clima se debe a causas humanas.

Definición

Para la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC):

Cambio climático es un cambio de clima atribuido directa o indirectamente a la actividad humana, que altera la composición de la atmósfera mundial y que se suma a la variabilidad natural del clima observada durante períodos de tiempo comparables. 

Causas 

El cambio climático es producto del aumento de la concentración de gases de efecto invernadero en la atmósfera generados por actividades humanas.

Según la NASA (National Aeronautics and Space Administration/Agencia Aeronáutica y Espacial de los Estados Unidos) la concentración de dióxido de carbono (CO2) durante los últimos 650.000 años nunca superó las 300 partes por million (ppm) en la Tierra. En el 2013 por primera vez una estación meteorológica registró 400 ppm de CO2 en la atmósfera.

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Este incremento de dióxido de carbono y de otros gases de efecto invernadero ha provocado un incremento de la temperatura promedio de la tierra y los océanos de 0,85 ºC desde el año 1880 hasta el 2012.

Sin la presencia natural en la atmósfera de algunos gases de efecto invernadero, como el vapor de agua y el CO2, la temperatura media de la Tierra sería 33 grados por debajo de la actual. Gracias a estos gases que atrapan las radiaciones que emite la tierra caliente -generando el efecto invernadero- la temperatura promedio del planeta es de + 14ºC y no de -19ºC.

El efecto invernadero natural hace posible la vida en la Tierra. Sin embargo, la quema de combustibles fósiles, la destrucción de los bosques, los cambios de usos del suelo, la producción de residuos y la emisión de ciertos gases artificiales incrementan la presencia de gases de efecto invernadero en la atmósfera aumentando la temperatura promedio del Planeta.

Ver Gases de Efecto Invernadero

Las principales fuentes de origen humano que producen el incremento de determinados gases de efecto invernadero en la atmósfera son:

  • Dióxido de Carbono (CO2)
    • Uso de combustibles fósiles (petróleo, gas, carbón, leña, etc), siderurgia y metalurgia, minería, cambio del uso del suelo y deforestación
  • Metano (CH4)
    • Ganadería, deforestación,  agricultura, cultivos de arroz, digestión alimenticia de animales, descomposición anaeróbica de la basura en rellenos sanitarios, producción y distribución de gas y combustibles, combustión incompleta de combustibles fósiles.
  • Oxido Nitroso N2O
    • Fertilizantes nitrogenados, combustibles fósiles y biomasa, asociado a diversas actividades industriales (producción de nylon, producción de ácido nítrico y emisiones vehiculares).
  • Hidrofluorocarbonos o HFC 
    • Origen solamente humano. Disolvente para los aerosoles, refrigerantes y dispersores de espuma de uso industrial y doméstico.
  • Perfluorocarbonos o PFC
    • Origen humano. Producción de aluminio por electrólisis.
  • Hexafluoruro de azufre o SF6
    • Origen sólo humano.  Producción de magnesio

Causas estructurales

Los gases de efecto invernadero son un efecto de un sistema económico.  El Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC)  señala que desde la Revolución Industrial (1750) la concentración de gases de efecto invernadero ha ido aumentando de forma continua y con ella las temperaturas medias mundiales.

La Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC) afirma que tanto “históricamente como en la actualidad, la mayor parte de las emisiones de gases de efecto invernadero del mundo, han tenido su origen en los países desarrollados”. No obstante este reconocimiento, el principal organismo sobre cambio climático a nivel mundial no profundiza el análisis sobre las causas estructurales del cambio climático ni discute medidas concretas para ajustar, modificar o cambiar esos modelos de desarrollo económico y social que están generando este incremento de gases de efecto invernadero.

La CMNUCC se limita a señalar que “los Estados… tienen el derecho soberano de explotar sus propios recursos conforme a sus propias políticas ambientales y de desarrollo, y la responsabilidad de velar por que las actividades que se realicen dentro de su jurisdicción o bajo su control no causen daño al medio ambiente de otros Estados ni de zonas que estén fuera de los límites de la jurisdicción nacional”.

En síntesis la negociación en la CMNUCC se reduce a compromisos de reducción de gases de efecto invernadero sin ninguna decisión sobre los factores que los engendran ni consideración sobre temas fundamentales como la relación entre las emisiones de dióxido de carbono y los límites a la explotación de las reservas fósiles, o la necesidad de adoptar medidas para la redistribución equitativa del acceso a la energía estableciendo limites de consumo promedio energético sostenibles.

El cambio climático no es un tema meramente ambiental. Su complejidad radica en que involucra de manera directa e indirecta a modelos y políticas de desarrollo imperantes en todos los Estados del planeta. En el marco de la Conferencia Mundial de los Pueblos sobre el Cambio Climático y los Derechos de la Madre Tierra el grupo de trabajo sobre causas estructurales concluyó:

El sistema capitalista nos ha impuesto una lógica de progreso y crecimiento ilimitado. Este régimen de producción y consumo, se guía por la  búsqueda de la maximización de la ganancia, obviando por completo las implicaciones de un patrón de crecimiento sin fin en un planeta finito. Este patrón civilizatorio ha separado al ser humano de la naturaleza, estableciendo  una lógica de dominación sobre ésta, conduciendo a la destrucción de la misma.

Impactos presentes

Algunas de las principales observaciones del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC) en su Cuarto reporte y en la primera parte de su Quinto reporte son:

  • Concentraciones de GEI. Las concentraciones atmosféricas de dióxido de carbono (CO2), metano y óxido nitroso han aumentado a niveles sin precedentes en los últimos 800 000 años. Las concentraciones de CO2 han aumentado en un 40% desde la era preindustrial debido, en primer lugar, a las emisiones derivadas de los combustibles fósiles y, en segundo lugar, a las emisiones netas derivadas del cambio en el uso de la tierra. Los océanos han absorbido alrededor del 30% del dióxido de carbono antropógeno emitido, provocando su acidificación.
  • Cubierta de nieve. En los últimos dos decenios, los mantos de hielo de Groenlandia y el Antártico han ido perdiendo masa, los glaciares han continuado menguando en casi todo el mundo.
  • Lluvia y sequía. Desde la Revolución Industrial ha habido grandes cambios en los regímenes de lluvias de todo el planeta: ahora llueve más en las partes orientales de América del Norte y del Sur, el norte de Europa y el norte y centro de Asia, pero menos en el Sahel, el Mediterráneo, el sur de África y partes del sur de Asia. Es probable que la superficie mundial afectada por la sequía haya aumentado desde el decenio de 1970-80.
  • Más calor. A lo largo de los últimos 50 años los días fríos, las noches frías y las escarchas han sido menos frecuentes en la mayoría de las superficies de tierra, mientras que los días y noches cálidos han sido más frecuentes. Cada uno de los tres últimos decenios ha sido sucesivamente más cálido en la superficie de la Tierra que cualquier decenio anterior desde 1850.
  • Ciclones y huracanes. Aproximadamente desde 1970 se ha observado un aumento de la actividad ciclónica tropical intensa en el Atlántico Norte. El aire caliente es combustible para los ciclones y los huracanes.
  • Las estaciones. Los procesos primaverales se adelantan y las plantas y los animales se están desplazando hacia los polos y hacia mayores altitudes debido a las recientes tendencias de calentamiento.
  • La naturaleza. Los científicos han observado cambios inducidos por el clima en al menos 420 procesos físicos y especies o comunidades biológicas.
  • Oceános. El calentamiento del océano es un factor dominante en el incremento de la energía almacenada en el sistema climático y representa más del 90% de la energía acumulada entre 1971 y 2010. Es prácticamente seguro que la capa superior del océano (0-700 m) se calentó entre 1971 y 2010. El ritmo de la elevación del nivel del mar desde mediados del siglo XIX ha sido superior a la media de los dos milenios anteriores. Durante el período 1901-2010, el nivel medio global del mar se elevó 0,19 m.
  • Alteraciones en el ciclo global del agua.

Impactos potenciales

Los impactos potenciales del cambio climático están en relación al incremento de la temperatura. Los impactos presentes descritos en la anterior sección son para el actual incremento de la temperatura de 0,85ºC.

12f011. Aumento de la temperatura terrestre
La principal consecuencia del cambio climático es el aumento de la temperatura de la Tierra. La tendencia de calentamiento de los últimos 50 años ha sido de 0,13 ªC, casi el doble que para los últimos cien años. El incremento total desde 1850-1899 hasta 2001-2005 ha sido de 0,76ºC. De continuar con la tendencia actual de emisiones de gases de efecto invernadero se prevé que la temperatura media global pueda llegar a aumentar hasta 4ºC para 2050.

2. Cambios en la capa de nieve, hielo y suelo helado
Los polos cada vez se están derritiendo a mayor velocidad, lo que está produciendo una inestabilidad del suelo y de las avalanchas rocosas. Según nuevos datos científicos, las pérdidas en las placas de hielo de Groenlandia y la Antártida han hecho que el nivel del mar aumente considerablemente en los últimos años.

3. Aumento del nivel y de la temperatura del mar
El nivel medio de crecida ha sido de 1,8mm/año entre 1961 y 2003. Hecho que está poniendo en peligro a una serie de ciudades que se encuentran situadas a orillas de los ríos o de los propios océanos. Sería el caso del propio Santander y de todos los municipios cántabros que se encuentran en primera línea de mar.

La temperatura del agua de los océanos también ha aumentado lo que ha dado como resultado la acidificación de los mismos, poniendo en peligro a numerosas especies animales y vegetales que en ellos habitan.

4. Aumento de la frecuencia e intensidad de los fenómenos meteorológicos extremos
Fuertes olas de calor, precipitaciones, inundaciones, sequías, etc. son algunos de los fenómenos que ya se han dejado notar en nuestro planeta y que estarán presentes con más frecuencia si no se logran reducir considerablemente las emisiones de gases de efecto invernadero en todo el mundo.

5. Peligro de extinción de numerosas especies animales y vegetales
Entre un 20% y un 30% de las especies vegetales y animales podrían verse en peligro de extinción si la temperatura global de la Tierra supera los 1,5-2,5 ºC. Los diferentes ecosistemas podrían verse gravemente afectados en su estructura y funcionamiento por las consecuencias del cambio climático, teniendo que adaptarse a condiciones contrarias a su hábitat normal.

6. Efectos sobre la agricultura y el sector forestal
Los cultivos situados en las zonas bajas pueden perder la mayoría de su productividad haciendo que aumente el riesgo de hambre de las personas que sobreviven gracias a dichas tierras.
El incremento en el número de incendios hará que las zonas forestales, grandes sumideros de carbono, desaparezcan y dejen de ejercer dicha actividad, importantísima para reducir los impactos del cambio climático.

7. Impactos sobre la salud humana
En función de la localización y de la capacidad de adaptación de las regiones, las consecuencias que el cambio climático pueda tener sobre la salud humana pueden ser muy negativas.
El número de personas en situación de malnutrición aumentará, así como el de fallecidos y enfermos, debido a las olas de calor, inundaciones, tormentas, incendios o  sequías.

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